Al 40 jaar richten Superhosts Mary en Buster Reynolds zich al op gastvrijheid en woningen bouwen. “Het is een levensstijl”, geeft Buster aan. Hij en zijn vrouw Mary bouwen al sinds 1980 eigenhandig aan hun eigen woning en delen die met gasten. “Door alle nieuwe mensen die bij je verblijven, kijk je met een nieuwe blik naar je eigen huis. We zijn heel trots op wat er is gebeurd.”  De woning ligt in een voormalig vogelreservaat, op dertig minuten met de bus van Johannesburg in Zuid-Afrika. Het hoofdgebouw heeft drie kamers, en er zijn ook twee huisjes voor gasten. Het stel heeft het ‘gisteravond’ eindelijk afgemaakt! “Ik ben letterlijk net klaar met het betegelen van de nieuwe badkamer”, zegt Mary lachend.

Mary en Buster legden het tegelwerk even opzij om ons te vertellen hoe ze ooit begonnen zijn met verhuren, hoe hen dit tijdens hun pensioen helpt en waarom er bijna 5000 kilometer verderop in Nigeria misschien wel een huis staat dat exact hetzelfde is als dat van hen.

Zelf een huis bouwen lijkt een enorm project. Hebben jullie allebei eerder in de bouw gewerkt?  

Mary: Eigenlijk niet. Buster is een gepensioneerde cinematograaf en ik heb het grootste deel van mijn leven in het onderwijs gewerkt. We hadden vroeger een huisbaas die huisjes bouwde, en die waren zo slecht gebouwd dat we dachten: als hij het kan dan kunnen wij het beter. Buster heeft een cursus metselen gevolgd en ik kocht een boek over loodgieten.

Dat is jullie opleiding?

Buster: (lacht) We hadden toen niet het geld om een huis te kopen. Het was de enige manier om het huis te krijgen dat we wilden op het stuk land dat we wilden. Dus begonnen we met 3000 rand ($218 USD) en zijn we aan de slag gegaan. Elk weekend, elke vrije minuut, elke cent. We staken alles in ons huis.

Mary: Buster deed het bouwwerk en ik werkte aan de binnenkant. De balken zijn gemaakt van lokaal eucalyptushout, en veel van het andere hout is afkomstig van de Crown Mines-schroothoop, die een van de eerste goudmijnen in Johannesburg is. Het enige dat we uitbesteed hebben is de elektra en het rieten dak, omdat dat erg specialistisch is. Rietdekken is een traditionele ambacht en daarom huurden we lokale experts in om het dak te dekken met riet dat door hun vrouwen met de hand is gesneden. Het is als de Sixtijnse Kapel met werken van Michelangelo, die bijna zijn hele leven op ladders doorbracht. Het is alsof je in een kunstwerk woont.

Is praten over het huis een goede manier om een band te krijgen met gasten?

Buster: Ja, zeker weten. Het huis heeft een open indeling. Een concept dat in 1980 nog niet eens bestond. Tijd weet ons nu eindelijk bij te benen! Gasten komen binnen via de keukendeur en maken direct verbinding met [het huis en] wat we ze serveren voor het ontbijt: zelfgekweekte en huisgemaakte jam, augurken, chutney en zelfgebakken muesli en muffins. We hebben altijd verschillende broden, veel koffie en Rooibos-thee. Dat laatste is iets Zuid-Afrikaans. We praten minstens een uur aan de ontbijttafel.

Mary: We hadden een groep uit Nigeria die een vijfsterrenhotel had verwacht. Toen ze binnenkwamen betrokken hun gezichten, maar het duurde niet lang voordat ze aan de ervaring gewend waren. Tegen de tijd dat ze vertrokken, vroeg een gast om de bouwplannen omdat hij een huis zoals dat van ons wilde bouwen. Dus ergens in Nigeria staat misschien wel een kopie van ons huis.

Dat klinkt als het beste compliment! Hoe ben je begonnen met verhuren?

Mary: Via de AFS (American Field Service), die een internationaal uitwisselingsprogramma is. In 1984 maakten we een geweldige reis naar Amerika en bij terugkomst was de AFS op zoek naar gastgezinnen. Sindsdien hebben we zeven studenten ontvangen, elk voor een jaar, van over de hele wereld. Verhuren werd voor ons een manier van leven. We hebben ook twee huisjes gebouwd, oorspronkelijk voor onze ouders. Nu verhuren we die. In 2017 moedigde onze dochter Katy ons aan om lid te worden van Airbnb en we kregen bijna direct reserveringen.

Wat vind je het leukst aan verhuren?

Mary: De mensen. We hebben er altijd van genoten om mensen over de vloer te hebben, over verschillende culturen te leren en te ontdekken waarom mensen naar Zuid-Afrika komen. We hadden een geweldige groep Afro-Amerikanen uit Chicago die hun roots wilden ontdekken. We hebben plekken aangewezen waar ze volgens ons van authentieke Afrikaanse ervaringen konden genieten. Ze waren er ondersteboven van en voelden een grote affiniteit met de cultuur.

Buster: Een Argentijnse man was een keer zo gefascineerd door ons composteersysteem, dat hij in zijn thuisland een compostbedrijf wilde beginnen. Zulke verhalen geven ons energie.

Mary: Buster moest bovendien met vervroegd pensioen. Aangezien ik gedeeltelijk met pensioen ben, komt dit aanvullende inkomen enorm van pas. Het maakt het mogelijk om in ons huis te blijven wonen. We hebben ook twee huishoudelijke hulpen en een tuinman in dienst. Als we het Airbnb-inkomen niet hadden, zouden zij ook hun baan verliezen. Onze bedoeling is niet om winst te maken of rijk te worden. Absoluut niet. We willen gewoon ons huis behouden en Nelly, Elizabeth en Mishek werk blijven geven.

Heb je advies voor verhuurders?

Mary: Je moet genieten van wat je doet, anders is het niet de moeite waard. Wij genieten ervan. Als je waardering krijgt van mensen, dan weet je dat je het goed doet.